NEW YORK – Eine neue Analyse von Blutproben von 24.000 Amerikanern, die Anfang letzten Jahres genommen wurden, ist die neueste und größte Studie, die darauf hindeutet, dass das Coronavirus im Dezember 2019 in den USA auftauchte – Wochen bevor Fälle erstmals von Gesundheitsbeamten erkannt wurden.

Ein Elektronenmikroskopbild der sphärischen Coronavirus-Teilchen aus dem vermutlich ersten US-Fall von COVID-19.  (C.S. Goldsmith, A. Tamin / Centers for Disease Control and Prevention)

Die Analyse ist nicht endgültig, und einige Experten bleiben skeptisch, aber Bundesgesundheitsbeamte akzeptieren zunehmend einen Zeitplan, in dem eine kleine Anzahl von COVID-19-Infektionen in den USA aufgetreten sein könnte, bevor die Welt jemals von einem gefährlichen neuen Virus in China bekannt wurde.

“Die Studien sind ziemlich konsistent”, sagte Natalie Thornburg von den “Centers for Disease Control and Prevention”.

“Es gab hier wahrscheinlich sehr seltene und sporadische Fälle früher, als uns bekannt war. Aber es war nicht weit verbreitet und wurde erst Ende Februar weit verbreitet”, sagte Thornburg, leitender Forscher des CDC-Teams für Immunologien für Atemwegsviren.

Das Coronavirus tauchte Ende 2019 in Wuhan China auf. Offiziell war die erste US-Infektion, die identifiziert wurde, ein Reisender – ein Mann aus dem Bundesstaat Washington, der am 15. Januar 2020 aus Wuhan zurückkehrte und am 19. Januar 2020 nach Hilfe in einer Klinik suchte.

CDC-Beamte sagten zunächst, dass der Funke, der den US-Ausbruch begann, während eines dreiwöchigen Fensters von Mitte Januar bis Anfang Februar eintraf. Aber die Forschung seither – einschließlich einiger von der CDC — hat ergeben, dass früher eine kleine Anzahl von Infektionen aufgetreten ist.

Eine CDC-geführte Studie, die im Dezember veröffentlicht wurde und 7.000 Proben von Blutspenden des amerikanischen Roten Kreuzes analysierte, deutete darauf hin, dass das Coronavirus einige Amerikaner bereits Mitte Dezember 2019 infizierte.

Die neueste Studie, die am Dienstag von der Zeitschrift Clinical Infectious Diseases online veröffentlicht wurde, stammt von einem Team, dem Forscher der National Institutes of Health angehören. Sie analysierten Blutproben von mehr als 24.000 Menschen im ganzen Land, die in den ersten drei Monaten des Jahres 2020 im Rahmen einer Langzeitstudie namens „All of Us“ gesammelt wurden, die darauf abzielt, 1 Million Amerikaner über Jahre hinweg zu verfolgen, um die Gesundheit zu untersuchen.

Wie die CDC-Studie suchten diese Forscher nach Antikörpern im Blut, die als Beweis für eine Coronavirus-Infektion genommen werden und bereits zwei Wochen nach einer ersten Infektion einer Person nachgewiesen werden können.

Die Forscher sagen, dass neun Studienteilnehmer – fünf aus Illinois und je einer aus Massachusetts, Mississippi, Pennsylvania und Wisconsin – früher infiziert wurden, als jeder COVID-19-Fall jemals in diesen Staaten gemeldet wurde.

Einer der Fälle in Illinois sei bereits an Heiligabend 2019 infiziert worden, sagte Keri Althoff, Associate Professor an der Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health und Hauptautorin der Studie.

Es kann schwierig sein, Antikörper, die SARS-CoV-2, das Virus, das COVID-19 verursacht, neutralisieren, von Antikörpern zu unterscheiden, die andere Coronaviren bekämpfen, einschließlich einiger, die Erkältungen verursachen. Forscher sowohl in den NIH- als auch in den CDC-Studien verwendeten mehrere Arten von Testen, um falsch positive Ergebnisse zu minimieren, aber einige Experten halten es weiterhin für möglich, dass ihre positiven Ergebnisse für 2019 Infektionen durch andere Coronaviren und nicht den Pandemiestamm waren.

“Obwohl es durchaus plausibel ist, dass das Virus viel früher in die Vereinigten Staaten eingeführt wurde, als normalerweise geschätzt wurde, bedeutet dies nicht, dass dies notwendigerweise stark genug ist, um zu ändern, wie wir darüber nachdenken”, sagte William Hanage, Experte für Krankheitsdynamik an der Harvard University.

Die NIH-Forscher haben noch nicht mit Studienteilnehmern verfolgt, um zu sehen, ob jemand außerhalb der USA vor ihrer Infektion gereist war. Aber sie fanden es bemerkenswert, dass die neun nicht in oder in der Nähe von New York oder Seattle lebten, wo die erste Welle von US-Fällen konzentriert war.

„Die Frage ist, wie und wo das Virus gesät hat“, sagte Althoff. Die neue Studie weist darauf hin, dass „sie wahrscheinlich an mehreren Orten in unserem Land gesät hat“, fügte sie hinzu.

(Quelle: More evidence suggests COVID-19 was in US by Christmas 2019 – Los Angeles Times (latimes.com))